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Héctor Santibáñez es el ganador del Premio al Mérito 2014 de FIFPro. En nombre de todos los futbolistas profesionales del mundo, FIFPro dona 25.000 dólares a la academia de fútbol para niños con síndrome de Down, establecida y dirigida por el antiguo jugador chileno.

"Es un inmenso honor recibir un premio de todos los sindicatos, de FIFPro", ha manifestado Santibáñez.

En 2009, Héctor Santibáñez inició su proyecto: una academia de fútbol para niños con síndrome de Down. Dos veces a la semana ofrecía a estos niños, estudiantes de la "Escuela Diferencial Santa Elvira de Recoleta", unas prácticas especiales de fútbol.

Durante su carrera como futbolista profesional, Santibáñez ha conocido a muchos niños con síndrome de Down. Sabe cómo tratar con estos niños y con niños que están en silla de ruedas; además, su mujer se especializa en la educación de estudiantes con problemas de aprendizaje.

Inicialmente, Santibáñez comenzó con un proyecto de un año y medio en la Escuela Diferencial Santa Elvira de Recoleta. Debido al éxito, prosiguió con ese proyecto, por el que han pasado 25 estudiantes desde sus inicios, casi todos ellos de entre 15 y 23 años. En la actualidad, Santibáñez ejerce también como docente de la escuela en materia de educación física.

"La escuela ha repercutido positivamente en estos niños. Son autosuficientes. El deporte les ha enseñado disciplina, y sus padres están satisfechos", ha explicado Santibáñez.

A lo largo de los años, Santibáñez ha recibido el apoyo de varios jugadores. Por ejemplo, en el año 2012, cuando su equipo pudo participar en la "Down World Cup" de Brasil gracias a la ayuda de sus antiguos compañeros de equipo Leonardo Monje (Universidad de Concepción), Luis Pedro Figueroa (O'Higgins, director de Sifup), Esteban Valencia (antiguo jugador) y Esteban Paredes (Colo Colo, que jugó durante las Copas Mundiales de la FIFA 2010 y 2014).

El sindicato chileno de futbolistas, Sifup, ha apoyado también a Santibáñez, al igual que ha hecho la Federación de fútbol del país.

Santibáñez: "Ha sido una experiencia enriquecedora. Nos consideramos personas 'normales', y sin embargo nos quejamos por pequeñeces de la vida. Estos niños te enseñan a valorar tu vida realmente. Su alma es pura."

Santibáñez fue futbolista profesional desde 1994 hasta 2009. Jugó principalmente en la segunda división chilena, para diversos clubes. El defensa/centrocampista lateral derecho disfrutó su periodo más prolífico como jugador para el Universidad de Chile (UD, el segundo mayor club del país). En la actualidad, Santibáñez, de 42 años, es entrenador profesional, y uno de los docentes en los proyectos de responsabilidad social de Sifup.

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